Il fisico francese Charles Augustin de Coulomb (1736-1806) fu famoso per aver stabilito la relazione per calcolare la forza tra le cariche elettriche. Fece anche un lavoro pionieristico sullo scorrimento e sull’attrito fluido.

Charles Augustin de Coulomb nacque in un’illustre famiglia di Angoulême il 14 giugno 1736. Dopo essere stato educato a Parigi, ha trascorso 9 anni in Martinica come ingegnere militare. La cattiva salute lo costrinse a tornare in Francia nel 1776, dove durante i successivi 13 anni il suo lavoro scientifico gli portò fama, avanzamento militare e appartenenza alla Royal Academy of Sciences. Fu nominato intendente delle acque e delle fontane della Francia nel 1784. I successivi 5 anni furono spesi per scrivere le sue memorie sull’elettricità e sul magnetismo. Coulomb era diventato una figura nota e influente nel mondo accademico, ma si è dimesso tutte le sue posizioni allo scoppio della Rivoluzione. Tornò a Parigi nel 1802 per un incarico come ispettore generale della pubblica istruzione.

Il libro di memorie di Coulomb del 1779, The Theory of Simple Machines, è una raccolta dei suoi primi esperimenti di statica e meccanica in cui fa la prima dichiarazione formale delle leggi che regolano l’attrito. Nel 1784 studiò l’elasticità torsionale, trovando la relazione tra i vari fattori coinvolti nelle piccole oscillazioni di un corpo sottoposto a torsione.

I suoi documenti più importanti sono i sette che Coulomb presentato prima dell’accademia nel 1785 e 1786. Nel primo ha annunciato la misurazione delle forze elettriche di repulsione tra le cariche elettriche. Ha esteso questo lavoro alle forze di attrazione nel suo secondo libro di memorie. Ciò ha portato ad un ulteriore lavoro quantitativo e alla sua famosa legge della forza per le cariche elettrostatiche (legge di Coulomb). I documenti successivi riguardavano la perdita di elettricità dei corpi e la distribuzione di elettricità sui conduttori. Ha introdotto il “piano di prova” e usandolo è stato in grado di dimostrare la relazione tra densità di carica e la curvatura di una superficie di conduzione.

Il magnetismo fu il soggetto dei primi studi di Coulomb e quello a cui tornò negli anni successivi. Notò che il magnetismo obbediva a una relazione di attrazione e repulsionsimile a quella per le forze elettriche. Ha anche stabilito l’equazione del moto di un magnete in un campo magnetico, mostrando la derivazione del momento magnetico dal periodo di piccole oscillazioni.

Nel 1801 Coulomb pubblicò un altro importante documento, in cui presentò i risultati ottenuti consentendo a un cilindro di oscillare in un liquido, fornendo così un modo per trovare viscosità liquide relative.

Di Coulomb, Thomas Young scrisse: “si dice che il suo carattere morale sia stato corretto quanto le sue indagini matematiche.”È rimasto a Parigi fino alla sua morte il ago. 23, 1806.

Ulteriori informazioni

La maggior parte delle informazioni su Coulomb è in francese. In inglese, le descrizioni dei suoi esperimenti sono in William Francis Magie, A Source Book in Physics (1935); Duane Roller e Duane H. D. Roller, The Development of the Concept of Electric Charge: Electricity from the Greeks to Coulomb (1954); e Morris H. Shamos, ed., Grandi esperimenti in Fisica (1960). Per il background generale sull’ambiente scientifico del tempo vedi Abraham Wolf, A History of Science, Technology and Philosophy in the Diciottesimo secolo (1939). Brevi riferimenti compaiono anche in A History of the Theories of Aether and Electricity: From the Age of Descartes to the Close of the Nineteenth Century (1910), e Hugh Hildreth Skilling, Exploring Electricity: Man’s Unfinished Quest (1948). □

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