La mort a toujours été une source de mystère pour les gens du monde entier. Mais que se passe-t-il lorsque nous effaçons cette frontière invisible et que nous faisons des morts une chose à adorer?

Jamais très loin de tous les événements majeurs, la religion a toujours été puissante, et jamais à la recherche de disciples. Mais toute religion dépend de la foi, et la foi devait être maintenue vivante par tous les moyens possibles.

C’est pourquoi nous abordons aujourd’hui l’un des secrets les plus macabres de l’histoire. Comme s’ils venaient tout droit d’un film d’horreur du début du siècle, les Saints des Catacombes mystérieux et légèrement effrayants ne manqueront pas de vous faire lever les poils sur le dos mais vous laisseront également poser des questions assez taboues.

Mort exposée ? Mystères anciens et chambres funéraires oubliées depuis longtemps? Les martyrs chrétiens énigmatiques ? L’histoire fascinante des Saints des Catacombes a tout pour plaire – et puis quelques-uns! Préparez–vous à plonger profondément dans les intrigues, les mystères et la vénération morbide des martyrs morts depuis longtemps – alors que nous découvrons les sombres secrets du culte religieux.

Ensevelie: Les Origines des Saints des Catacombes

L’histoire des Saints des Catacombes nous ramène dans le temps, jusqu’aux premiers débuts du christianisme à Rome. Nous savons tous que l’histoire de l’une des principales religions du monde a connu un début très difficile. Dès leurs premiers pas, les disciples du Christ ont beaucoup souffert. Persécutions, exil, martyres et pogroms – telles étaient les caractéristiques tristes et tumultueuses des premiers siècles du christianisme.

Mais les choses changent, la grande scène du monde change et bouge, et ce qui était autrefois persécuté est finalement accepté. Et ainsi, le christianisme est devenu la religion d’État de Rome. En 380 après JC, l’empereur Théodose I a publié l’Édit de Thessalonique, mettant fin au triste sort que les chrétiens ont dû endurer et introduisant les habitants de la ville de Rome dans une nouvelle ère de culte religieux.

Dès que la nouvelle religion a été établie et acceptée, la pratique funéraire païenne de la crémation est devenue obsolète. Les gens ont changé leur croyance vers l’histoire de la résurrection, et très vite l’inhumation est devenue le choix populaire. Les tombes, les sarcophages et les tombes élaborées pour les riches ont rapidement pris le relais, et les fonctionnaires de Rome manquaient d’espace funéraire.

C’est à ce moment que la création de grandes catacombes tentaculaires et souvent complexes a commencé. Ces systèmes de tunnels caverneux n’étaient pas une nouveauté – les Étrusques les ont établis avant Rome et cela a donné aux citoyens une base de travail.

 Catacombe de San Pancrazio sous la basilique du Trastevere, Rome. (Francix / Adobe Stock)

Catacombe de San Pancrazio sous la basilique du Trastevere, Rome. (Frankix / Adobe Stock)

Peu de temps après, de nombreuses catacombes séparées ont été construites, serpentant sous les rues de Rome, clandestines et pleines de mystère – et certaines d’entre elles s’étendent jusqu’à 20 kilomètres. Et en eux, dormant silencieusement sous une ville si pleine de vie et de délices terrestres, gisaient les corps de chrétiens pieux, de martyrs et de citoyens, des énigmes muettes ensevelies pour une éternité à venir.

La tempête de Beelden : Le Grand Iconoclasme de l’Europe

Notre histoire macabre fait un grand bond en avant et pénètre dans l’Europe du XVIe siècle. Les étranges catacombes de Rome sont oubliées depuis longtemps et voilées de mystère, mais les événements qui se sont déroulés tant de siècles plus tard leur ont encore donné un rôle important à jouer.

Entre 1522 et 1566, l’Europe fut de plus en plus secouée par une série d’attaques contre l’Église catholique – attaques qui faisaient partie de la tristement célèbre réforme protestante. Centrées aux Pays-Bas, ces attaques, également connues sous le nom de Grand Iconoclasme, ont été dirigées par des foules protestantes calvinistes déchaînées et se sont rapidement étendues à d’autres parties de l’Europe.

Ce Grand iconoclasme était une série d’épidémies qui impliquaient la destruction de l’imagerie religieuse de l’Église catholique. Le résultat de ces émeutes a été fatal pour le patrimoine artistique du christianisme catholique, de nombreuses pièces et reliques précieuses ayant été irrémédiablement perdues.

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 Destruction d'images religieuses par les réformés à Zurich, 1524. (Uploadalt / Domaine public)

Destruction d’images religieuses par les réformés à Zurich, 1524. (Uploadalt / Domaine public)

Les pièces d’autel, les monuments ancestraux, les croix en bordure de route et les reliques de saints étaient tous ciblés et rarement sauvés. En quelques années, l’Église catholique a subi un coup majeur à la fois à sa crédibilité et à la force de ses fidèles – et la foi devait être rétablie.

De retour des Ténèbres: Les Saints des Catacombes

Il y a un pouvoir dans l’imagerie macabre, et quoi de plus morbide et mystérieux que des martyrs morts depuis longtemps et des squelettes déchiquetés qui dégagent une aura de temps longtemps oubliée? Avec la perte soudaine de nombreuses reliques et œuvres d’art, les responsables catholiques ont décidé d’utiliser les récentes découvertes des catacombes souterraines de Rome en 1578, créant un plan unique pour raviver la foi ébranlée de ses fidèles à travers l’Europe.

Ainsi, dans les décennies qui ont suivi le Grand Iconoclasme, les fonctionnaires du Vatican ont exhumé systématiquement des milliers de squelettes enterrés dans les catacombes labyrinthiques de Rome – les envoyant dans des villes et des églises à travers l’Europe. Ces squelettes n’avaient généralement aucune signification – ils étaient les restes des premiers citoyens chrétiens de Rome, seule une poignée étant les restes possibles de martyrs chrétiens.

Néanmoins, les responsables de l’église se sont efforcés de décorer ces vestiges, les recouvrant des bijoux, couronnes, perles et fils d’or et d’argent les plus chers et, d’une certaine manière, ils ont créé des œuvres d’art élaborées et riches – avec une note macabre indubitable.

 Squelette de la Catacombe Saint-Saint Innocentius. (Neitram/CC BY-SA 4.0)

Squelette de la Catacombe Saint-Saint Innocentius. (Neitram/ CC BY-SA 4.0)

L’énigme et la popularité de ces nouveaux « saints » se sont rapidement répandues dans les riches villes catholiques d’Europe, et peu après chaque grande ville a eu son propre martyr momifié. Des saints et des martyrs comme Démétrios, Pancras, Vibiana, Saturninus, Verena, Munditia et Honoratus sont rapidement devenus les fiers reliques de villes d’Allemagne, d’Autriche et de Suisse – même s’ils étaient les restes de personnes pour la plupart inconnues et ordinaires. Certains d’entre eux ont même été dupliqués, différentes villes ayant les restes du même « saint ».

Mais les gens dépendent souvent de la foi – et une bonne histoire pleine de mystère est toujours facile à croire. Avec un peu de secret soigneusement gardé, l’Église catholique a réussi à renforcer la foi de ses ouailles à travers l’Europe et à donner un nouveau sens aux morts antiques de Rome.

Défiant dans la foi: Saint Pancras de Rome

Un saint est particulièrement important pour l’histoire des Saints des Catacombes – une histoire pleine d’énigmes paléochrétiennes et de sa foi obstinée emblématique. Cette histoire est celle de Saint Pancras, un martyr du christianisme primitif dont les restes présumés auraient un voyage sauvage qui s’étale sur des siècles.

Né en Phrygie vers 289 après JC, Pancras perd ses parents très jeune, se retrouvant à Rome sous la garde de son oncle. Dans cette métropole tentaculaire, Pancras est devenu un chrétien pieux, sa foi marquée d’un zèle extraordinaire.

Ainsi, lors des infâmes persécutions des chrétiens sous le règne de Dioclétien en 303 après JC, Pancras, âgé de quatorze ans, a été capturé et ordonné d’effectuer un sacrifice païen aux dieux romains. Chrétien fervent, Pancras déclina et soutint avec défi sa croyance, même lorsqu’il fut couvert de promesses d’or et de richesse. Enfin, en raison de sa défiance et de sa foi ferme, Pancras fut martyrisé – décapité par des soldats romains sur la Via Aurelia.

Son corps s’est retrouvé dans les catacombes sous Rome, et au lieu d’être abandonné au repos éternel, il a fini par avoir tout un voyage. Aujourd’hui, ces restes reposent d’une manière atypique d’un martyr paléochrétien, mais Saint Pancras ne semble pas s’en préoccuper – si c’est bien lui après tout.

Les Saints blindés: Une dernière veillée

En position de défi et défensive, un squelette majestueusement blindé domine l’intérieur de l’église Saint-Nicolas de Wil, en Suisse. L’exposition à couper le souffle fascine tous les spectateurs – une armure d’argent minutieusement travaillée remplie de riches détails dorés, des emblèmes et des accessoires moulés de manière experte, une richesse de beauté. Derrière le crâne sinistre et casqué, un grand halo doré s’étend dans toutes les directions, donnant à ce saint blindé une aura puissante et sainte.

 Pose de la Catacombe Saint-Saint-Pancras lors de l'exposition à Wil, en Suisse. (DBU/CC PAR-SA 3.0)

Catacombe posée Saint-Saint-Pancras sur l’exposition à Wil, en Suisse. (Dbu/CC BY-SA 3.0)

Ce sont les restes présumés de Saint Pancras, arrivé en Suisse dans les années 1600, à la suite du Grand Iconoclasme. La manière étonnante et élaborée dont il est exposé fait de ce squelette le plus populaire et le plus facilement reconnaissable des Saints des Catacombes.

Mais Pancras n’est pas le seul à détenir une telle réputation – l’Allemagne, la Suisse et l’Autriche sont parsemées de vestiges attribués à de grands martyrs et saints tels que Saint Léontius, Saint Déodat, Saint Maxime, Saint Domitien et des centaines d’autres – chacun richement décoré; un miroir muet qui reflète le passé riche et militariste du catholicisme.

Dans les temps modernes, alors que le secret n’est plus facile à entretenir et que l’on apprend que beaucoup de ces saints ne sont pas si saints après tout, un grand nombre d’églises ont décidé de détruire ou de ne plus afficher ces Saints dits Catacombes. Et ainsi, la dernière étape du voyage pour ces restes mortels de chrétiens romains s’est retrouvée dans des sous–sols poussiéreux et des entrepôts isolés – loin des regards indiscrets des dévots.

Mort et mystère: Art pour le goût acquis

Ornées de bijoux et richement décorées, ces reliques sont largement considérées comme une forme unique d’art chrétien. Pour tenter de mettre l’accent sur la sainteté de ces « saints », les responsables du Vatican ont fait des efforts éblouissants pour les décorer – presque tous ces saints des Catacombes sont couverts de bijoux précieux et de vêtements coûteux. L’Église et la noblesse européenne ne manquèrent jamais de fonds, aussi n’hésitèrent-elles pas à s’assurer qu’un seul regard sur les saintes reliques allumerait un feu dans le cœur de ceux dont la foi vacillait.

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 Les saints des Catacombes étaient couverts de bijoux précieux et de vêtements coûteux par le Vatican. (DALIBRI / CC BY-SA 4.0)

Les saints des Catacombes étaient couverts de bijoux précieux et de vêtements coûteux par le Vatican. (DALIBRI/CC BY-SA 4.0)

Et ce faisant, ils ont réussi à créer des œuvres d’art macabres, chacune unique et fascinante. Ces dernières années, les Saints des Catacombes sont redevenus populaires, de nombreux photographes et auteurs d’art, comme Paul Koudounaris et Christian Boss, redécouvrant ces pièces et promouvant une nouvelle forme de « tourisme sombre ».

Sur le bord : Sacrilège ou Autre chose ?

Pour de nombreux chrétiens, le sujet des Saints des Catacombes reste une source d’arguments et de nombreuses questions plus profondes concernant la piété et la sainteté. Nous avons la chance de poser quelques questions cruciales ici – se pourrait-il que ce « commerce » de dépouilles mortelles ait touché à un sacrilège?

Au 19ème siècle, à l’époque où l’authenticité des reliques était remise en question, beaucoup de gens ont abordé le sujet de la simonie – l’acte de vendre des rôles, des offices et des reliques d’église. Mais la vérité est que l’église s’est explicitement assurée d’éviter la simonie, et à la place les fonds ont été collectés en facturant aux acheteurs la décoration illustre, le transport, ainsi que l’induction et la bénédiction.

Inutile de dire que beaucoup d’argent a été dépensé et gagné pour les Saints des Catacombes, même si beaucoup d’entre eux étaient des restes ordinaires – un fait qui a suffi à irriter certains fonctionnaires pieux. D’une certaine manière, l’esprit emblématique de piété et de spiritualité était brisé par ces squelettes lourdement ornés de bijoux et recouverts d’or, qui affichaient souvent la richesse d’une ville particulière ou de la famille qui les possédait.

De toute façon, cette forme de culte vraiment macabre et troublante, et certains diraient art, suffit à nous interroger sur la vraie nature de la foi. Les bijoux et la dentelle dorée font-ils partie de la piété chrétienne ? Et les morts vénérés devraient-ils reposer en paix? Essayez de répondre à ces questions – ce n’est peut-être pas si facile.

 La forme macabre du culte et les squelettes fortement bijoutés reflètent-ils la piété des saints des Catacombes? (AndreasPraefcke / Domaine public)

La forme macabre du culte et les squelettes fortement bijoutés reflètent-ils la piété des saints des Catacombes? (AndreasPraefcke / Domaine public)

Conclusion

La vérité est que les Saints des Catacombes ne sont pas les seuls squelettes de ce type au monde. Les restes partiellement préservés des anciens morts ont longtemps été admirés et gagnés, à tel point que cela pose vraiment la question de l’importance de la sainteté des restes du monde. De nombreux endroits sont populaires pour de vastes collections de squelettes ou de momies – les Catacombes de Paris, les momies de Nazca au Pérou, la Fiesta de las Natitas à La Paz, en Bolivie, le macabre Ossuaire de Sedlec en République tchèque et les Catacombes des Capucins à Palerme – la liste est longue.

Mais quoi qu’il en soit, l’étrange histoire des Saints des Catacombes peut nous donner un aperçu d’un tout nouveau monde de l’art – un mélange fascinant de richesses et de mort, une symbiose macabre de deux opposés complets. Et sans aucun doute, cette combinaison est inoubliable – une combinaison qui frôle le tabou et crée une fascination morbide qui nous laisse en vouloir plus!

Image du haut : Catacombe Saint-Saint Gratien. Source : Xenophon/CC BY-SA 4.0.

Par Aleksa Vučković

Histoire de l’Église primitive. Date Inconnue. La vie dans la Rome antique & Les Premiers chrétiens. Disponible à : www.earlychurchhistory.org
Empire de la Mort. Date Inconnue. Ressource en ligne pour les Charniers et les Catacombes Funéraires. Disponible à : www.empiredelamort.com
Koudounaris, P. 2013. Galerie de photos: Des images extraordinaires des saints des catacombes. Le Héraut catholique. Disponible à :
www.catholicherald.co.uk/commentandblogs/2013/09/17/photo-gallery-extraordinary-pictures-of-the-catacomb-saints/
Thereliquarian dans le reliquaire en métal. 2018. Saint Thomas Becket: Meurtre à la cathédrale de Canterbury. Reliquaire. Disponible à : www.reliquarian.com

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