Le physicien français Charles Augustin de Coulomb (1736-1806) était célèbre pour avoir établi la relation de calcul de la force entre les charges électriques. Il a également fait des travaux pionniers sur le glissement et le frottement des fluides.

Charles Augustin de Coulomb est né dans une famille distinguée d’Angoulême le 14 juin 1736. Après avoir fait ses études à Paris, il passe 9 ans en Martinique comme ingénieur de l’armée de terre. Des problèmes de santé l’obligent à retourner en France en 1776, où, au cours des 13 années suivantes, ses travaux scientifiques lui apportent la renommée, l’avancement militaire et l’adhésion à l’Académie royale des sciences. Il est nommé intendant des eaux et fontaines de France en 1784. Les 5 années suivantes ont été consacrées à la rédaction de ses mémoires sur l’électricité et le magnétisme. Coulomb était devenu une figure connue et influente dans le monde universitaire, mais il a démissionné de tous ses postes au déclenchement de la Révolution. Il revient à Paris en 1802 pour une nomination comme inspecteur général de l’instruction publique.

Le mémoire de Coulomb de 1779, The Theory of Simple Machines, est une compilation de ses premières expériences sur la statique et la mécanique dans lesquelles il fait la première déclaration formelle des lois régissant le frottement. En 1784, il étudie l’élasticité de torsion, trouvant la relation entre les différents facteurs impliqués dans les petites oscillations d’un corps soumis à la torsion.

Ses articles les plus remarquables sont les sept que Coulomb présenta devant l’académie en 1785 et 1786. Dans le premier, il a annoncé la mesure des forces électriques de répulsion entre les charges électriques. Il a étendu ce travail aux forces d’attraction dans son deuxième mémoire. Cela a conduit à d’autres travaux quantitatifs et à sa célèbre loi de force pour les charges électrostatiques (loi de Coulomb). Les articles suivants traitaient de la perte d’électricité des corps et de la distribution d’électricité sur les conducteurs. Il a introduit le « plan de preuve » et en l’utilisant a pu démontrer la relation entre la densité de charge et la courbure d’une surface conductrice.

Le magnétisme a été le sujet des premières études de Coulomb et celui auquel il est revenu dans les années suivantes. Il a noté que le magnétisme obéissait à une relation d’attraction et de répulsion similaire à celle des forces électriques. Il a également établi l’équation du mouvement d’un aimant dans un champ magnétique, montrant la dérivation du moment magnétique à partir de la période de petites oscillations.

En 1801, Coulomb publie un autre article important, dans lequel il présente les résultats qu’il obtient en permettant à un cylindre d’osciller dans un liquide, fournissant ainsi un moyen de trouver des viscosités liquides relatives.

De Coulomb, Thomas Young a écrit: « son caractère moral aurait été aussi correct que ses recherches mathématiques. » Il est resté à Paris jusqu’à sa mort le août. 23, 1806.

Lectures complémentaires

La plupart des informations sur Coulomb sont en français. En anglais, les descriptions de ses expériences se trouvent dans William Francis Magie, Un livre source en physique (1935); Duane Roller et Duane H. D. Roller, The Development of the Concept of Electric Charge: Electricity from the Greeks to Coulomb (1954); et Morris H. Shamos, ed., Great Experiments in Physics (1960). Pour des informations générales sur l’environnement scientifique de l’époque, voir Abraham Wolf, A History of Science, Technology and Philosophy in the Eighteenth Century (1939). De brèves références apparaissent également dans A History of the Theories of Aether and Electricity: From the Age of Descartes to the Close of the Nineteenth Century (1910), et Hugh Hildreth Skilling, Exploring Electricity: Man’s Unfinished Quest (1948). □

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.