Sir Charles Algernon Parsons (1854-1931) fue un ingeniero británico que perfeccionó la turbina de vapor que lleva su nombre.

Charles Parsons nació el 13 de junio de 1854 en Londres. Su padre, William Parsons, 3d Conde de Rosse, fue un distinguido astrónomo y en algún momento presidente de la Royal Society. Carlos y sus hermanos fueron tutelados por eminentes estudiosos que trabajaban en el observatorio de su padre en el Castillo de Birr, Parsonstown (ahora llamado Birr), en el Condado de King, Irlanda (Offalay, Eire). Asistió al Trinity College de Dublín (1871-1873) y a la Universidad de Cambridge (1873-1877), donde se distinguió en matemáticas. Luego trabajó en la Armstrong engineering works ubicada en Newcastle-upon-Tyne (1877-1881).

En 1884, Parsons se unió a Gateshead y entró en el nuevo campo de la ingeniería eléctrica. La producción de electricidad barata en cantidad exigía motores principales con rendimientos y eficiencias superiores a los de los motores alternativos. Así, Parsons desarrolló la turbina de vapor, una máquina con una larga historia conceptual pero sin práctica. La corriente que se expande libremente de presiones altas a bajas adquiere velocidad y puede formar un chorro que puede afectar a una rueda de turbina y producir trabajo útil. Pero para aprovechar al máximo un chorro de alta presión, una turbina de una sola etapa tendría que girar a velocidades superiores a las capacidades de los materiales disponibles en ese momento. Al colocar una serie de ruedas de turbina en un eje y limitar la caída de presión entre las ruedas adyacentes, Parsons pudo reducir las velocidades del eje y periféricas a límites aceptables. Al permitir que el vapor se expandiera a través de las palas de la turbina, pudo mejorar aún más el rendimiento;y al introducir el vapor entre un par de conjuntos de turbinas acoplados pero opuestos, evitó los empujes en los cojinetes de extremo. Patentó estas y otras innovaciones en 1884.

Los generadores eléctricos funcionaban a aproximadamente 1.500 revoluciones por minuto (rpm), mientras que la turbina de Parsons funcionaba a 18.000 rpm. Impertérrito, diseñó y construyó un generador adecuado para el acoplamiento directo. Así, nació el turboalternador, y en 1889 varios cientos estaban en uso, principalmente para la iluminación de barcos. Ese año, Parsons estableció sus propias obras en Newcastle, concentrándose al principio en grandes turboalternadores para el suministro de electricidad urbana.

En 1894 Parsons recurrió a las aplicaciones marinas de la turbina de vapor y construyó la Turbinia, de 100 pies de largo y desplazando 44 toneladas. Después de muchos experimentos con diseños de tornillos, alcanzó velocidades de 34 nudos en 1897. A pesar de la apatía inicial, la turbina se convirtió en estándar en los buques de guerra británicos a partir de 1905. Para los revestimientos rápidos, la turbina pronto demostró su economía; y con el desarrollo de trenes de engranajes adecuados por parte de Parsons, el motor alternativo se desplazó de muchas naves más lentas. Fue nombrado caballero en 1911, y murió en Febrero. 11, 1931, en Kingston, Jamaica.

Lectura adicional

Una biografía de Parsons es Rollo Appleyard, Charles Parsons: His Life and Work (1933). Un folleto de Robert Hodson Parsons, La turbina de vapor y otros inventos de Sir Charles Parsons( 1942; rev.ed. 1946), es útil. La escena histórica y el trasfondo se exponen en Henry Winram Dickinson, A Short History of the Steam Engine (1938; 2d ed. 1963). □

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