El Reglamento Federal de Adquisiciones («FAR») define «orden de cambio» como «una orden escrita, firmada por el oficial de contratación, que ordena al contratista que realice un cambio que la cláusula de Cambios autoriza al oficial de contratación a ordenar sin el consentimiento del contratista.»FAR 2.101. La pregunta es, ¿qué tipos de cambios están autorizados por la cláusula de cambios? La respuesta se encuentra en la cláusula de modificación y en la jurisprudencia. La respuesta simple es: solo tipos limitados de cambios y, en general, los términos y condiciones del contrato no se pueden cambiar mediante una orden de cambio. Y, en particular, los métodos de pago o las cantidades no se pueden cambiar, como se demostró en un caso reciente. CH2M-WG Idaho, LLC, CBCA 3876, Sept. 7, 2017.
FAR 52.243-1, Cambios-Precio fijo(AGOSTO DE 1987), establece

El Oficial Contratante podrá en cualquier momento, por orden escrita y sin previo aviso a las garantías, si las hubiere, hacer cambios dentro del alcance general de este contrato en uno o más de los siguientes:
(1) Dibujos, diseños o especificaciones cuando los suministros que se suministrarán deban fabricarse especialmente para el Gobierno de acuerdo con los dibujos, diseños o especificaciones.
(2) Método de envío o embalaje.
(3) Lugar de entrega….

FAR 52.243-2, Cambios-Reembolso de costos contiene un lenguaje similar, mientras que FAR 52.243-3, Cambios-Tiempo y Materiales permite cambios en los mismos tres elementos más: (1) Descripción de los servicios que se realizarán; (2) Tiempo de ejecución (es decir, horas del día, días de la semana, etc.).); (3) Lugar de prestación de los servicios; y (4) Cantidad de bienes proporcionados por el gobierno. FAR 52.243-4, Cambios para contratos de construcción de precio fijo, permite cambios en (1) las especificaciones (incluidos los dibujos y diseños);(2) el método o la forma de ejecución de la obra; (3) los bienes o servicios proporcionados por el Gobierno; o (4) Aceleración de la dirección en la ejecución del trabajo; y (5) Cantidad de bienes proporcionados por el Gobierno.

Como puede ver en el breve resumen de las palabras clave en las diversas cláusulas de Cambios, un oficial de contratación está limitado y no puede ordenar cambios en aspectos tales como términos de pago, garantías u otros términos y condiciones no establecidos en la cláusula de cambios. (Por supuesto, cualquier cambio dentro del alcance del contrato, incluido uno en las condiciones de pago u otros términos y condiciones, puede hacerse mediante una orden de cambio bilateral, que es acordada por el contratista.)

En CH2M-WG Idaho, LLC, CBCA 3876, Sept. El 7 de febrero de 2017, la Junta consideró una Orden de Cambio de Oficial de Contratación que ajustaba los pagos entre el trabajo objetivo y el no objetivo contenido en el contrato. Esta orden de cambio ajustó la tarifa final del contratista en un contrato de reembolso de costos. La Junta sostuvo que el funcionario de contratación de la agencia no tenía derecho a modificar unilateralmente el contrato para revisar este método de pago. Se citaron varias razones y casos:

  • Este tipo de cambio no implicaba un cambio en el alcance general del contrato y los servicios prestados, el momento de la ejecución o el lugar de ejecución. Este cambio unilateral afectó a las disposiciones de pago del contrato, que no forman parte del alcance general del trabajo en virtud del contrato. (Este cambio fue «más allá del alcance general y no puede ser considerada como justa y razonable dentro de la contemplación de las partes cuando se firmó el contrato.»)
  • La jurisprudencia de larga data establece que una agencia no tiene derecho a cambiar unilateralmente los términos y condiciones de un contrato, incluidas las condiciones de pago. BF Carvin Const. Co., VABCA 3224, 92-1 BCA ¶24481; Welbilt Const. Inc., GSBCA 2530, 68-1 BCA ¶ 7031. (El Gobierno no tiene base para retener el pago de la totalidad del precio de un contrato y no puede modificar unilateralmente las disposiciones de pago utilizando la cláusula de cambios)
  • Un funcionario contratante que administre un contrato de costos más honorarios fijos no podrá reducir unilateralmente la financiación a un nivel inferior a los costos totales incurridos una vez concluida la ejecución, creando así un sobrecoste. TEM Assoc, Inc., DOTBCA 2556, 93-2 BCA ¶25759.
  • La ASBCA ha dejado claro que, aunque el Gobierno puede ordenar unilateralmente cambios en ciertas disposiciones contractuales, cuando el término particular del contrato que el Gobierno desea cambiar se omite de la lista en la cláusula de cambios, el Gobierno no tiene derecho a cambiar el término unilateralmente y cualquier cambio debe ser bilateral. Estados Ribereños Petr. Co., ASBCA 31059, 88-1 BCA ¶ 20468 (La cláusula de cambios no autoriza un cambio en la garantía).

La comida para llevar: Un oficial contratante puede emitir una orden de cambio unilateral, pero solo para las cosas establecidas en la cláusula de cambios en el contrato. Si el Gobierno desea cambiar otras cosas (por ejemplo, pagos, métodos de pago, garantías), el contratista puede negarse a realizar ese cambio y notificar al oficial de contratación que la orden de cambio viola la FAR y la jurisprudencia pertinente. Alternativamente, un oficial de contratación puede cambiar cualquier cosa dentro del alcance del contrato utilizando una orden de cambio bilateral acordada por el contratista, siempre que se cumplan los requisitos de la Ley de Competencia en Contratación («CICA»).

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