Puede que no haya una cláusula de cambios «típicos» para los contratos de construcción, pero la mayoría de los contratos tienen algo que le da el derecho al propietario o contratista general de ordenar cambios. Cada una de estas cláusulas tendrá variaciones con respecto a la notificación por escrito, extensiones de tiempo, requisitos de papeleo, etc. Todos ellos, sin embargo, tienen un elemento común: el cambio debe estar dentro del «alcance» del trabajo del contrato original. ¿Qué significa esa limitación?

Un ejemplo sencillo sería la directiva de un contratista general a un subcontratista eléctrico para que realice trabajos de fontanería. Debido a que la plomería está fuera de su alcance eléctrico, no está obligado, por contrato, a realizar este cambio. Incluso si el cambio se mantiene dentro de la disciplina eléctrica, puede haber un «cambio de alcance» (por ejemplo, si el contrato requiere que instale iluminación en un edificio y el propietario quiere que haga lo mismo en un segundo edificio).

El concepto de cambio de alcance es más borroso en la vida real. En un caso, el contrato preveía la instalación de unidades de climatización eléctricas. Después de la adjudicación del contrato, hubo un cambio de diseño a unidades de gas. El tribunal dictaminó que el alcance, la instalación de unidades de climatización, no había cambiado. De manera similar, agregar o eliminar del trabajo que se planeó originalmente normalmente no equivale a un cambio en el alcance (vea «Lidiar con el cambio», Contratista Eléctrico, mayo de 2012).

Sin embargo, hay momentos en que la ejecución del contrato se ha alterado de manera tan drástica desde el momento de la adjudicación que un contratista siente que todo el concepto del trabajo ha cambiado. Imagine un contrato de 1 1 millón que, a través de órdenes de cambio, crece a 1 10 millones, o un proyecto que tiene 500 órdenes de cambio para explicar los dibujos defectuosos, o una modificación de diseño que convierte un edificio de siete pisos en nueve pisos.

Con alteraciones monstruosas en el alcance original del trabajo, un contratista puede tener dificultades para dar cuenta de todos sus costos adicionales. Para empeorar las cosas, el contrato base puede tener limitaciones expresas en la recuperación de gastos generales en el hogar o en la oficina de campo, y esas limitaciones pueden ser insuficientes para acomodar el esfuerzo para el nuevo alcance.

Las preguntas difíciles se convierten en: ¿En qué medida puede el propietario (o contratista general) modificar su trabajo por contrato? ¿Hay algún punto en el que los cambios sean tan dramáticos que se pueda decir con justicia que el concepto original ha sido abandonado? ¿En qué momento puedes decir: «Este no es el trabajo que ofrezco, y ya no voy a seguir adelante»?

Estas preguntas conducen al concepto jurídicamente turbio de cambio cardinal.

¿Qué es un cambio cardinal?

Definir el concepto puede ser un comienzo, si se puede encontrar una buena definición. Estos son algunos intentos:

* » Un cambio fundamental ocurre cuando una de las partes afecta una alteración en el trabajo tan drástica que efectivamente requiere que el contratista realice tareas materialmente diferentes de las que originalmente se negociaron.»Rumsfeld v. Freedom NY, Inc.

* Hay un cambio cardinal donde los rediseños » alteran la naturaleza de la cosa a construir.»Aragona Constr. Co. v. United States

Los ejemplos que aplican estas definiciones son los siguientes: un cambio en los métodos de relleno en un proyecto de obras civiles (Peter Kiewit Sons v.Summit Constr. Co.); la adición de un ala de hospital que amplió los costos de construcción en un tercio, o la eliminación de un edificio completo de un contrato de construcción múltiple (Contratación General & Constr. c. los Estados Unidos); imponer 1.000 cambios a un contrato de adquisición de equipo, convirtiéndolo esencialmente en un contrato de desarrollo (Air-A-Plane Corp.c. los Estados Unidos).

Al comparar las dos definiciones mencionadas con los ejemplos de casos, es posible que las definiciones y los casos no encajen fácilmente.

Antes de llegar a la conclusión de que su otra parte contratante ha incumplido el contrato al aceptar un cambio fundamental, es posible que desee comparar sus circunstancias con un caso importante sobre este tema.

Luria Bros & Co. el caso Estados Unidos fue decidido por el tribunal federal de reclamaciones en 1966 y sigue siendo una directriz en esta esfera del derecho. El proyecto era un hangar de avión, y por la suma de todas las partes siguientes, el tribunal sostuvo que los cambios eran «cardinales»:

Analizando estos hechos, verá una combinación de lo siguiente:

Subyacente a este análisis está la idea de que el propietario ideó un nuevo concepto de construcción que afectó un aspecto básico y sustancial del contrato.

¿Puedes usar la teoría?

La teoría del cambio cardinal surgió de los contratos del gobierno federal. Se ha utilizado para casos no gubernamentales, pero por lo general con un nombre diferente, como «abandono del contrato» o simplemente «incumplimiento».»En cualquier foro, federal o estatal, la teoría ha demostrado ser difícil de usar excepto en los casos más extremos, pero es una teoría aceptada.

El remedio

Un cardenal cambio es un incumplimiento de contrato de tal magnitud que efectivamente anula el contrato. Como tal, un contratista que pueda demostrar que tiene derecho a este enfoque puede solicitar la recuperación de sus costos totales, independientemente de las limitaciones del contrato (p. ej., sin daños por demora, franquicias de precio unitario, un recargo de gastos generales especificado, etc.).

Debido a que un cambio cardinal anula el acuerdo, el contratista no está obligado a continuar cumpliendo. Puede dejar de trabajar legítimamente y buscar compensación por cualquier trabajo que se haya realizado. Por supuesto, los peligros para un contratista que toma esta ruta son inmensos. Como resultado, los casos generalmente involucran a un contratista que está demandando para la recuperación de daños después de la finalización o a un contratista que detiene el trabajo porque no puede continuar financiera o administrativamente.

Para los contratistas eléctricos, es importante tener un conocimiento básico de las ideas de cambio de alcance y cambio fundamental. En el caso de que se enfrente a modificaciones de diseño importantes, ya sea como una única orden de cambio o por efectos acumulativos de múltiples cambios, debe revisar este resumen y considerar si tiene opciones fuera de las cláusulas impresas de su contrato.

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