El físico francés Charles Augustin de Coulomb (1736-1806) fue famoso por establecer la relación para calcular la fuerza entre cargas eléctricas. También realizó trabajos pioneros en deslizamiento y fricción fluida.

Charles Augustin de Coulomb nació en una distinguida familia de Angulema el 14 de junio de 1736. Después de educarse en París, pasó 9 años en Martinica como ingeniero del ejército. La mala salud lo obligó a regresar a Francia en 1776, donde durante los siguientes 13 años su trabajo científico le trajo fama, avance militar y membresía en la Real Academia de Ciencias. Fue nombrado intendente de aguas y fuentes de Francia en 1784. Los siguientes 5 años los dedicó a escribir sus memorias sobre electricidad y magnetismo. Coulomb se había convertido en una figura destacada e influyente en el mundo académico, pero renunció a todos sus cargos al estallar la Revolución. Regresó a París en 1802 para ser nombrado inspector general de instrucción pública.

Las memorias de Coulomb de 1779, The Theory of Simple Machines, es una recopilación de sus primeros experimentos sobre estática y mecánica en la que hace la primera declaración formal de las leyes que rigen la fricción. En 1784 estudió la elasticidad torsional, encontrando la relación entre los diversos factores involucrados en las pequeñas oscilaciones de un cuerpo sometido a torsión.

Sus trabajos más notables son los siete que Coulomb presentó ante la academia en 1785 y 1786. En la primera anunció la medición de las fuerzas eléctricas de repulsión entre cargas eléctricas. Extendió este trabajo a las fuerzas de atracción en su segunda memoria. Esto llevó a un mayor trabajo cuantitativo y a su famosa ley de la fuerza para cargas electrostáticas (la ley de Coulomb). Los documentos posteriores se ocuparon de la pérdida de electricidad de los cuerpos y la distribución de electricidad en los conductores. Introdujo el «plano de prueba» y al usarlo pudo demostrar la relación entre la densidad de carga y la curvatura de una superficie conductora.

El magnetismo fue el tema de los primeros estudios de Coulomb y al que regresó en años posteriores. Señaló que el magnetismo obedecía a una relación de atracción y repulsión similar a la de las fuerzas eléctricas. También estableció la ecuación del movimiento de un imán en un campo magnético, mostrando la derivación del momento magnético del período de pequeñas oscilaciones.

En 1801 Coulomb publicó otro documento importante, en el que presentó los resultados que obtuvo al permitir que un cilindro oscilara en un líquido, proporcionando así una manera de encontrar viscosidades líquidas relativas.

De Coulomb, Thomas Young escribió: «se dice que su carácter moral fue tan correcto como sus investigaciones matemáticas.»Permaneció en París hasta su muerte el 2 de agosto. 23, 1806.

Más información

La mayor parte de la información sobre Coulomb está en francés. En inglés, las descripciones de sus experimentos están en William Francis Magie, A Source Book in Physics (1935); Duane Roller and Duane H. D. Roller, The Development of the Concept of Electric Charge: Electricity from the Greeks to Coulomb (1954); y Morris H. Shamos, ed., Great Experiments in Physics (1960). Para obtener información general sobre el entorno científico de la época, véase Abraham Wolf, A History of Science, Technology and Philosophy in the Eighteenth Century (1939). También aparecen breves referencias en A History of the Theories of Aether and Electricity: From the Age of Descartes to the Close of the Nineteenth Century (1910), y Hugh Hildreth Skilling, Exploring Electricity: Man’s Unfinished Quest (1948). □

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