Fuego en el cañón del Chaparral cerca de Rancho Peñasquitas (1995) Foto de Rick Halsey

Aunque muchas especies de plantas del chaparral requieren alguna señal de fuego (calor, humo o madera carbonizada) para germinar, el chaparral no está «adaptado» al fuego per se. Más bien, las especies individuales se adaptan a regímenes de incendio particulares que involucran la estación, la frecuencia, la intensidad y la gravedad de la quemadura. A pesar de los requisitos de regeneración basados en el fuego de algunas especies individuales, la comunidad de chaparral en sí es extraordinariamente resistente a períodos muy largos sin fuego. Chaparral de edad avanzada con más de cien años de edad sigue siendo un ecosistema productivo y dinámico. De hecho, las semillas de muchas plantas chaparrales en realidad requieren 30 años o más de hojarasca acumulada antes de que germinen con éxito.

Fotografía Mayo de 2002 por Isabelle Kay

Reserva Camp Elliot Chaparral (cerca de la Base Aérea Marina de Miramar ) before antes del incendio de Cedar

Foto 3 de noviembre de 2003 por Isabelle Kay

Reserva Camp Elliot Chaparral after después del incendio de Cedro

Foto 3 de noviembre de 2003 por Isabelle Kay

Reserva Camp Elliot Chaparral mirando al NOROESTE en Scripps Ranch. Las plantas con aspecto de pinapple son yuca que

sobrevivió al fuego (tasa de supervivencia del 90%) y ahora están floreciendo.

En respuesta al fuego, los arbustos chaparrales y las plantas perennes herbáceas se pueden clasificar en cinco grupos diferentes, cada uno con su propia estrategia de supervivencia:

Rehogadores obligatorios: Sobrevive a los incendios solo rehogando (toyon y roble de matorral).

Toyon rebrotando desde la base Foto de Rick Halsey

Foto de Rick Halsey

Sembradoras obligatorias: Las plantas adultas mueren en el fuego. Las semillas requieren una señal de fuego para germinar (ceanothus).

Foto de Rick Halsey

Plántulas de Ceanothus siguiendo el fuego del Cedro

Seguidores del fuego endémico: Anuales. Las semillas requieren una señal de fuego para germinar (campanas susurrantes).

Foto de Rick Halsey

Campanas susurrantes

Sembradoras facultativas: Rebrotes de plantas adultas y germinación de semillas mejorada por un poco de señal de fuego (chamise).

Chamise maduro y plántulas Foto de Rick Halsey

Seguidores frecuentes de fuego: Anuales. Germinación de semillas mejorada por un poco de señal de fuego (snapdragon).

Foto de Snapdragon por Rick Halsey

La búsqueda para descubrir la dinámica de la germinación después del fuego es una historia increíble que involucra disciplina científica e imaginación. La primera especie que se demostró que respondía a la madera carbonizada fue campanas susurrantes en 1977 por D. T. Wicklow. Los arbustos de siembra obligatoria, como la mayoría de las especies de ceanothus y manzanita, podrían considerarse los verdaderos «chaparralianos» porque su ciclo de vida requiere un régimen de incendios específico para el ecosistema chaparral. Hay otras plantas que conservan sus secretos. Por ejemplo, la misión manzanita puede requerir o no alguna señal de fuego para la germinación. La especie comúnmente rebrota, pero las plántulas de la especie parecen ser inexistentes o extremadamente raras tanto en rodales chaparrales maduros como en ambientes posteriores al fuego. Si algo en el ambiente ha cambiado lo suficiente como para evitar la germinación o si hay otros mecanismos involucrados que no sabemos.

Recuperación del chaparral de grado Banner (Abril de 2005) Foto de Barbara Barnes

La idea de que el chaparral antiguo es responsable de causar grandes incendios está relacionada con uno de los conceptos erróneos más repetidos con respecto al sistema: los esfuerzos anteriores de supresión de incendios han permitido que se desarrolle una acumulación «antinatural» de arbustos dentro del chaparral, lo que lleva a enormes incendios forestales catastróficos. Esta creencia parece estar basada en la aplicación incorrecta de estudios relacionados con los bosques de pino ponderosa seco que muestran que la maleza ha aumentado durante el siglo pasado debido a las exitosas actividades de lucha contra incendios. En el pasado, los incendios de superficie quemaban estos bosques a intervalos de entre 4 y 36 años, despejando el sotobosque y creando un sistema más equilibrado desde el punto de vista ecológico. Sin embargo, esta conclusión no tiene nada que ver con los matorrales de California.

El análisis detallado de los datos históricos de incendios ha demostrado que no solo las actividades de extinción de incendios no han logrado excluir los incendios del chaparral del sur de California, como lo han hecho en los bosques de pino ponderosa, sino que el número de incendios en realidad está aumentando al ritmo del crecimiento de la población. Cada vez que se quema el chaparral, todo se va, sin importar la edad. Esto es característico de un régimen de fuego de copa en contraposición al tipo de fuego de superficie que se encuentra en los bosques ponderosa. Un puesto de chaparral de 5 años de edad ya ha producido material más que suficiente para alimentar y transportar un incendio forestal a través del paisaje durante las condiciones extremas de viento de Santa Ana cuando ocurren todos los incendios catastróficos. En general, la edad de un rodal recuperado tiene muy poco que ver con sus posibilidades de quemarse. El clima es el determinante primario tanto en el tamaño del fuego como en la propagación.

Comprender la relación del chaparral con el fuego es importante porque el sistema es increíblemente sensible al aumento de la frecuencia de fuego. Si el público piensa que chaparral necesita quemarse y que los rodales antiguos no son saludables, esto conducirá a políticas de manejo de la tierra que podrían amenazar la existencia continua del sistema. Si el intervalo entre incendios cae por debajo de 10 a 15 años, se eliminan muchas especies de plantas y se destruye el chaparral, que normalmente se reemplaza por pastizales no nativos con maleza.

Los bosques antiguos de chaparrales representan algunos de los recursos naturales más valiosos de la región y necesitan ser protegidos. Aunque todavía hay grandes pistas de chaparral en California, la combinación de una mayor frecuencia de incendios y desarrollo comprometerá seriamente la salud e integridad del ecosistema durante el próximo siglo. A medida que la población de California continúa creciendo, las tierras planas disponibles están disminuyendo rápidamente y los desarrolladores están espiando el campo para obtener oportunidades de construcción adicionales. Teniendo en cuenta el desarrollo, el aumento de la frecuencia de incendios y la posibilidad de que continúen las condiciones de sequía, el futuro parece extremadamente difícil para los restos de chaparral nativo del sur de California.

Créditos fotográficos:

Barnes, B. (2005). Fotografías surtidas del condado de San Diego, 2005. Escaramujo [email protected]

Kay, I. (2002-2003). Fotografías de la Reserva Camp Elliot Chaparral. Consultado el 20 de marzo de 2005 en la Galería de fotos de Daniel Udovic de post-fire recovery of an obligate plant-polinator mutualism en http://yucca.uoregon.edu/wildfires.html

Halsey, R. W. (2005). Fotos de Rancho Peñasquitos, toyon, roble de matorral, ceanothus, chamise. Consultado el 24 de abril de 2005 en Southern California Chaparral Field Institute en http://www.californiachaparral.com/pages/1/index.htm

Halsey, R. W. (2005). Fotos de snapdragon y campanas susurrantes. En Fire, chaparral y survival en el sur de California. San Diego, CA: Sunbelt Publications.

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